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¿Alguna vez te preguntaste por qué los niños aceptan tan fácilmente que una vez al año, un hombre tremendamente generoso y presumiblemente muy rico viaja por todo el mundo con sus renos mágicos para entregar regalos a todos los niños durante esa noche?

Justo antes de la época de Navidad pensé en esbozar una peculiaridad sorprendentemente común de la cognición humana: El pensamiento mágico.

Como seres humanos parece que tenemos una tendencia innata a dibujar vínculos entre nuestras observaciones de los fenómenos de nuestro entorno. Por ejemplo, puedo observar que cuando las nubes grises se reúnen, es más probable que llueva, y si tomo medidas para probar objetivamente la observación, lo más probable es que sea cierto.

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Desde un punto de vista evolutivo puedes ver la importancia que ha tenido el hacer estos vínculos – para nuestra supervivencia. Ser capaz de averiguar lo que precede a ciertas cosas, y desarrollar algún método de predicción, puede permitirnos desarrollar algo de control sobre nuestro entorno.

Esta tendencia a inferir la causalidad entre los estímulos aparentemente relacionados puede llevar a algunas pistas falsas bastante hilarantes como la relación entre el consumo de queso y ser estrangulado por las sábanas durante la noche, y algunos errores muy comunes, incluyendo el efecto placebo (atribuyendo erróneamente un cambio en la salud personal, a un agente externo de algún tipo). Otro ejemplos de pensamiento magico que me viene a la mente es el avistamiento de una mariposa gigante negra (Ascalapta adorata) esta relacionado con una muerte cercana, en Texas este avistamiento lo relacionan más con sacarse la loteria.

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Los niños se sienten atraídos, e incluso emocionados por la idea de la magia (como puede apreciarse por el fenomenal éxito de Harry Potter). Los niños aceptarán sin problemas explicaciones imposibles para muchas cosas. Los padres deben tener cuidado en momentos de estrés en que los niños adquieren culpa de eventos que no tienen nada que ver con ellos – por ejemplo, la creencia de que sus padres se están divorciando porque sus calificaciones fueron malas.

Estos ejemplos perfectamente normales de la cognición infantil coinciden con el desarrollo normal del cerebro del niño; su egocentrismo combinado con una limitada capacidad de razonar con conceptos abstractos son en gran parte responsables de estos errores.

En un experimento sencillo que se muestra en el siguiente video, se puede apreciar a una niña de 13 años y 2 niños de 10 años, mostrando todo el esquema del pensamiento mágico. El tema es que en 2007 Kevin Rudd, fue elegido Primer Ministro en Australia, e inmediatamente comenzó a llover demasiado, (debo añadir que el cambio climático fue un tema importante en su campaña y posteriormente en su política). Así que para muchos esta fue una relación “viable”.

 

En el video, los niños atribuyeron la lluvia a Kevin Rudd, la niña notó que había algo raro en su deducción, pero regresó a lo mismo esforzándose en explicar su razonamiento: “Él es el responsable de la lluvia… es lógico”. Los niños por su parte agregaron incluso que tenía superpoderes.


A pesar de su política sobre el cambio climático no creo que sea posible atribuirle poderes sobre el clima al señor Rudd.

El psicólogo del desarrollo Jean Piaget documentó por primera vez el pensamiento mágico de los niños y que por lo general éste rasgo debe comenzar a disminuir alrededor de la edad de 10 años (más o menos un par de años en ambos sentidos). Los niños comenzarán a cuestionar la viabilidad de los mecanismos que están detrás de las conexiones que hacen – ¿puede un hombre realmente viajar por todo el mundo en una sola noche? ¿Cómo puede un político influir en el clima? ¿El ver a una mariposa significa que alguien va a morir?

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Con el tiempo se supone que debemos crecer y madurar. Y a la mayoría nos gusta creer que en la edad adulta, nuestra opinión, comprensión o actitudes se basan en principios sólidos realistas. Sin embargo, puede ser una gran sorpresa que la mayoría de los adultos (incluso muy bien educados) se aferran a sus peculiaridades favoritas de pensamiento mágico, y/o rápidamente caen en el pensamiento mágico – especialmente en momentos de gran emoción/estrés, o cuando ciertos vínculos son difíciles de dilucidar.

Ejemplos de ello deben ser tan numerosos como para colocarlos aquí, pero se honesto contigo mismo: ¿De vez en cuando lees en tu horóscopo, compras un billete de lotería en tiempos de estrés financiero, cruzas los dedos cuando deseas un resultado particular, o utilizas la negación como mecanismo de defensa cuando la realidad es demasiado horrible para enfrentarla? Lo más probable es que te hayas enganchado al pensamiento mágico.

Algunas formas de pensamiento mágico son culturalmente más aceptadas que otras, como señala el comediante Arj Barker sobre la hipocresía detrás de la crítica a la Cienciología -la religión de moda:

Son como, “Hey… simplemente no puedo creer que pongas tu fe en una religión que se basa en la ciencia ficción. Eso es casi lo más loco que he escuchado en toda mi vida. Ahora, si me disculpan, voy a seguir leyendo mi Biblia. “-” Y luego dijo la serpiente… ‘aquí’, come la manzana mágica”.

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Y no te dejes llevar por la creencia de que solamente las personas comunes son víctimas del pensamiento mágico. Piensa en controvertidos casos de asesinato (Azaria Chamberlin, Jon Benet Ramsey), donde la frenética desesperación por encontrar y culpar a un asesino restó valor a un análisis cuidadoso y reflexivo de las pruebas.

Incluso algunas de las políticas de los gobiernos, por ejemplo el rechazo a la posibilidad de un aumento del nivel del mar debido al cambio climático, sería bastante hilarante si no fuera tan potencialmente peligroso.

Ciertos aspectos del pensamiento mágico se quedan con muchos de nosotros en la edad adulta, probablemente porque al final del día, todos tenemos una tendencia a ver el mundo de la forma en que queremos que sea, en lugar de la forma en que realmente es.

 

Referencias:

 

Imágenes Vía Giphy

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