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La casa encantada es un escenario de terror de larga tradición. Todos hemos temblado un poco por medio de películas de terror como The Haunting (1999), todas las entregas de Poltergeist y Amityville, o The Sentinel (1977). La representación de las casas encantadas en la cinematografía se ha mantenido notablemente constante a través del tiempo.

Y no solo ocurre con las películas que decidimos pagar para asustarnos nosotros mismos: En Estados Unidos se han explotado las casas encantadas como atracción, son una parte integral del teatro de Halloween del siglo XXI, se estima que cada año operan alrededor de 5,000 atracciones cada año, y solo en EEUU.

Desde un punto de vista psicológico, las características estándar de las casas encantadas desencadenan sentimientos de temor porque presionan botones en nuestro cerebro que evolucionaron mucho antes de que existieran las casas. Estos botones de alarma nos advierten del peligro potencial y nos motivan a proceder con cautela.
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Las casas encantadas nos ponen los pelos de punta, no porque planteen una clara amenaza para nosotros, sino más bien porque no está claro si representan o no esa amenaza. Esta ambivalencia te deja congelado en tu lugar, con esa sensación de malestar. Por ejemplo, sería considerado raro y embarazoso el salir corriendo de una casa que te hace sentir incómodo si en realidad no hay nada que temer. Por otro lado, podría ser peligroso ignorar tu intuición y permanecer en un lugar que es peligroso.

Estos son los mecanismos psicológicos detrás de la sensación que te crispa los nervios. Pueden ser útiles si ayudan a mantener la vigilancia cuando la amenaza es incierta. También ayudan a controlar el equilibrio entre la auto-preservación y la auto-presentación (es decir, la presentación de uno mismo de una manera socialmente deseable).

Mientras que la psicología humana puede explicar lo que hace que una casa encantada sea tan temible, también proporciona la guía perfecta para entendernos a nosotros mismos.

 

Cosas que desencadenan los mecanismos de detección de agentes

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Los psicólogos evolutivos o del desarrollo, han propuesto la existencia de mecanismos de detección de agenteso procesos que han evolucionado para protegernos del daño a manos de los depredadores y enemigos.

Si estás caminando por el bosque solo de noche y escuchas el sonido de algo crujiendo entre los arbustos, responderás con un mayor nivel de excitación y atención. Te comportarías deliberadamente como si hubiese presente un “agente” que está a punto de hacerte daño.

Si resulta ser una ráfaga de viento o un gato callejero, quedamos desconcertados al haber podido reaccionar exageradamente. Pero si no puedes activar la respuesta de alarma y una verdadera amenaza está presente – entonces, el costo de tu error de cálculo podría ser alto.

Por lo tanto, hemos evolucionado desde equivocarnos al detectar amenazas en situaciones ambiguas. Las cosas que activan la hipervigilancia de los agentes malévolos sobrenaturales (o naturales) abundan en las casas antiguas, grandes corrientes de aire: ruidos o sonidos de cosas que crujen en las habitaciones de arriba; los suspiros y gemidos del viento que pasa a través de las grietas; cortinas rasgadas ondeando en la brisa, ecos, y puntos fríos.

 

Sintiéndose Atrapado

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La investigación ha demostrado consistentemente que necesitamos más espacio personal tanto si estamos sentados como de pie, más espacio cuando estamos en la esquina de una habitación en vez del centro de la misma, y más espacio en las habitaciones con techos bajos. Nos sentimos incómodos cuando nuestro espacio personal se viola en cualquier lugar, pero especialmente en situaciones en las que sentimos que si llegásemos a escapar sería difícil. Tales sensaciones de incomodidad son sintomáticas del hecho de que estamos constantemente (incluso si es inconscientemente) explorando nuestro entorno y evaluando nuestra capacidad para huir si fuera necesario. En consecuencia, una casa encantada es nuestra peor pesadilla.

La casa encantada prototípica está en una ubicación remota, aislada, muy alejada del resto de la sociedad (piensa en el enorme hotel fuera de temporada de El resplandor, por ejemplo). Si ocurren cosas males, la ayuda tardaría mucho tiempo en llegar, incluso si la comunicación con el mundo exterior fuera posible. (Convenientemente, en las viejas películas de terror los teléfonos siempre dejan de funcionar.)

Además, la oscuridad y el diseño desconocido de la casa puede hacer que nos perdamos; o por lo menos, que seamos más lentos. Un escape podría verse obstaculizado por arbustos, vallas de hierro o escaleras desmoronadas, todos elementos que se presentan en las casas embrujadas del estilo Hollywood.

 

Un útero con ventana

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El geógrafo británico Jay Appleton fue el primero en describir dos características cruciales que determinan si un lugar es atractivo o aterrador para los seres humanos: cuanto más “perspectiva” y “refugio” nos ofrece un lugar, más atractivo es.

Refugio significa tener un lugar seguro y protegido para ocultarse donde uno puede estar protegida de peligro, mientras que la perspectiva se refiere a la propia visión clara y sin obstáculos del paisaje. Los lugares atractivos nos ofrecen una gran cantidad de perspectiva y de refugio, o lo que el arquitecto paisajista Randolph Hester se refiere como un “útero con ventana”.

En palabras de Appleton, estos son, evolutivamente hablando, lugares en los que “se puede ver sin ser visto, y comer sin ser comido.”

Por desgracia, las casas con fantasmas tienen una mala combinación de muy baja perspectiva para nosotros, y muy alto refugio para las cosas que están dentro, al acecho para atraparnos. La investigación ha confirmado que las personas experimentan tales entornos como inseguros y peligrosos.
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Estos lugares también carecen de lo que los psicólogos ambientales se refieren como legibilidad. La legibilidad refleja la facilidad con la que un lugar se puede reconocer, organizar en un patrón y ser recordado – en otras palabras, un lugar en el que podemos pasear por sin perdernos.

De este modo, la típica casa encantada es grande, oscura, rodeada de vegetación que ha crecido demasiado, y llena de sorprendentes características arquitectónicas tales como cuartos secretos y armarios bajo las escaleras. Áticos y sótanos son también elementos que deben tener y, por supuesto telarañas, murciélagos, ratas e insectos complementan bien la escena.

 

Entre más viejo mejor

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La mayoría de las casas encantadas tienen algún tipo de “leyenda” asociada con el lugar. Por lo general, implica una historia sobre una muerte espantosa o accidentes. Incluso puede haber una historia de suicidio y asesinato.

Entre más antiguo sea un lugar, es más probable que sea percibido como encantado, ya que ha transcurrido mucho más tiempo para que cosas trágicas hayan ocurrido.

Estímulos tales como olor a moho, arquitectura victoriana o gótica anticuada, interiores de madera y viejos retratos en la pared refuerzan un ambiente de antigüedad. Suponiendo que la casa ya no esté ocupada, los signos de la vida de repente son interrumpidos y se congelan en el tiempo, sólo amplificando el factor miedo.

Por ejemplo, los restos de una comida a medio comer en una mesa de la cocina, o ropa dispersa en una cama en espera del dueño de la casa que aparentemente ha desaparecido sin avisar, crea una ambigüedad aterradora de lo que pudo haber ocurrido en la casa. (Hay puntos adicionales si la casa está convenientemente situada a un lado o sobre un viejo cementerio!)
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En última instancia, si una casa se percibe o no como encantada, obviamente depende de algo más que las características físicas de la casa. De igual importancia son las creencias inherentes de la persona que explora la casa.

Las personas que creen en los fenómenos paranormales y que tienen expectativas de que cosas espeluznantes en realidad podrían estar presentes en un lugar así son más propensos a participar en el procesamiento cognitivo que induce el miedo.

Para estas personas, otros entornos inocuos pero inciertos pueden llegar a ser una experiencia escalofriante.

 

Referencias:

 

Imágenes Vía: Pixabay, Giphy.

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